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音响评析

专注完美才能贴近音乐--专访美国雅士Aesthetix总裁Jim White

2020/2/13 17:12:21

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一见到Aesthetix总裁Jim White,我就告诉他,我等待这个访问,已经等了一年。去年的TAA音响展,我就和Jim打过照面,但那次我和同事Jerry一起到大器的展间,分头进行访问,我负责的是YG Acoustics,因此去年与Jim初次晤面,仅止于握手寒暄,没有机会深入聊到。这次他能拨出时间让我专访,真是叫我很高兴。

我先恭喜他,Aesthetix准备许久的Metis终于正式上市。其实去年的TAA音响展,Jim就带来了一台Metis原型机,但那时还没有拍板定案。今年我们就看到了正式上市的Metis,并且,用在大器展间敦睦厅的主系统上,就是以Metis为前级,搭配3台Atlas后级操演着Piega四件式旗舰Master Line Source。「因为它用上一些特别的技术,因此在还没有确定线路完美无暇前,我们不敢让它贸然上市。」Jim White向我解释。

他所指的特别技术,最难克服的,就是Metis当中所用的「直接交连」。「最麻烦的地方,就是要隔离高达250V的高电压,并且还要克服直流输出。」许多管机会采用电容交连,讯号进入输出级之前采用交连电容,利用交联电容来消除可能的直流,避免发生直流输出。但交连电容的品质会深刻影响声音,因此,常有发烧友藉由更换交联电容,来改变扩大机音色。「事实上,这就是一种音染,如果拿掉这层影响因素,声音就能更为纯粹而直接。所以我想试着用直接交连的方式,而略过交联电容。这在晶体机上很常见,也很容易达成,但在真空管机上就很困难,尤其是我们的前级线路,既没有交连电容,又没有输出变压器。在技术上甚至是不可能达到的,但我们做到了。」这个直接交连的线路,称为Aesthetix Coupling Modules(ACMs),能在任何频率响应下,都维持恒定的输出阻抗。

被问到如何会想要创立Aesthetix,Jim White笑着说:「你在挖我的故事吗?」「在1990年代初期,我在Theta工作,就是那个以DAC闻名的公司。Aesthetix的故事起点是1993年,那时我买了一个光悦唱头,那个唱头的输出很低,大约是0.4mV。那时正是数位当道的年代,黑胶类比市场已经衰落了,因此我没有太多的选择,现成的唱头放大器,增益都不够。于是,我心想:何不自己动手做?」

就这样,Jim White做出一台让他觉得满意的唱头放大器——全真空管、具有高增益。「我有一个住在洛杉矶的朋友,他只听黑胶。听说我做了一台唱头放大,就迫不及待地想要试听,听完之后他告诉我:『你一定要生产这个。』这台就是IO,直到现在都在生产,而且连在二手市场上也很热门。」为了搭配IO,Jim在1994年做出一台前级,准确的说,是高电平前级(line stage),叫做Callisto,同样经过二十多年,仍继续生产。

「在那个以数位为市场主流的年代,我制作了分为两个机箱、内有24根真空管的唱头放大器,很多人都笑我。那时候我还在Theta上班,制作IO和Callisto的机器,都是利用晚上或週末的时间,在家裡做的。当时的我没想到成立什么大公司,或靠那个赚钱,全是基于一股热情。」讲到这裡,Jim White的眼中透着炯炯光彩。

「我在2001年离开了Theta,专心致志地做我想做的。2003年我们完成了另一台唱头放大器Rhea、高电平前级Calypso,以及配有唱放的完整前级Janus。2008年则推出了我们第一台后级,就是Atlas。到了2011~12年,我们则推出了数位讯源,也就是Ramulus和Pandora。」「我很好奇你们为产品命名的逻辑是什么?」听Jim读了一大串名字,我都快被搞昏了。「是卫星。」「刚刚我提到的这些名字,都是土星的卫星,我以土星(Saturn)为系列,以它的卫星为名来命名系列中的每个器材。」我不是天文迷,经他这么一提点,这才恍然大悟,真是有趣的命名。

Jim White不但是Aesthetix的创立者、拥有者、主事者,也是主要的设计师。全公司仅有一个全职的研发工程师是帮手,另外还有两位兼职的顾问,因此每一台Aesthetix的机器都可说是Jim的心血结晶。「我们有自己的工厂,装配的工作人员都非常老练。所有所需的零配件,也都是来自我们公司附近的协力厂商,例如帮我们制作机壳的金属加工厂,就在离我们工厂一个小时车程的地方,提供我们电容的厂商,也只有两个小时车程远。因为零件供应商都在附近,我们就能够控制材料的品质。」

提到公司的生产,我继续问他公司团队的经营情形。「我们公司人不多,却是一支很好的队伍,就像我所喜欢的金州勇士队一样,他们球队每一个人都知道自己该做的工作,并且在球场上尽好职责,彼此间没有嫌隙,充分展现篮球该有的团队合作,那是一支真正的球队。Aesthetix的团队就像这样,因此我们可以维持产品品质的一致性,你今天买到的Rhea,跟你在2004年买到的完全一样,内部零件一样、做工一样、声音表现也一样。」

我问Jim,他们的产品从推出到现在,很多都历经十年了,为什么不见推出改款呢?很多公司都这样,就算没有3C产品那样快速,但三、五年改版一轮,也是常见的事。「我不这样做。是因为我希望每一件产品推出之时,都是最完美的状态,我不需要为其再添加或改变什么。尤其是类比产品,其实什么技术都成熟了,一台前级要做的事情,跟四十年前根本没有差别,线路和原理也都有了,只要一开始把什么都作对了,何必需要一改再改呢?」话锋一转,Jim接着说:「这就是Metis何以能让我这么骄傲,因为它裡面有新的技术,是以前没有出现过的。」

为什么钟情于真空管呢?Jim表示,真空管是最佳的电压放大元件,他不喜欢将它用在电流放大上,却坚持在电压放大处使用真空管。因此,在混血设计的后级Atlas上,便在增益级上采用真空管(6SN7),且就是用作电压增益。一些在电晶体上会出现的微小差异,在真空管上却不会,这些差异不一定能用仪器测得,往往却听得出来。

除了使用真空管做电压放大,Jim在设计音响时还有几个重点。「音控很重要。我们的前级,都采级进式音控,这是最好的音控装置,能还原最大的动态。就算坏了,只要换电阻就好。」「此外,我们的机器都是全平衡的,差动式线路最大的好处就是共模互斥(common-mode rejection)的效果,能消除地电流,让声音更干净。我们唯一不是全平衡设计是唱头放大器,因为讯号进入方式是单端的,所以在它的第一级并非平衡线路,但在第二级以后就都是平衡的了。」

「再一个重点就是无负回授。使用回授本身并无不对,它也有好处,有助于维持线性、降低噪音等。然而,如果你在线路上使用了回授,你的元件必须要精准地配对,如果元件之间性能有差异,这些差异很容易被放大出来。而且,一旦用上了回授,你可以听出来:『喔,这台机器有负回授。』所以,回归到追求纯净声音的初衷,我采用全平衡、无负回授线路。」

被问到Hi End音响究竟该有什么样的声音?Jim说:「Hi End音响播放起音乐,应该让声音听起来非常自然,就算久听也不觉疲惫。你在音响展裡会听到一些系统,一听就让你觉得惊艳,或许声音很雄壮或者形体很巨大,但这都偏离了自然的原则,乍听之下很过瘾,但你没办法长时间听。另一方面,对于音乐重播,最困难却也最重要的,就是动态呈现。你可以轻易区别隔壁房间播放的是录音,或者那是现场演唱。两者间的区别就在于动态。」「不考虑录音带来的变数,Hi End音响系统要有完整的动态再生能力,才能够重现音乐的真实样貌,这也是我的目标。所以,我特别重视机器的电源供应,那不是为了让音响唱的更大声,而是为了呈现更丰富的微动态表现,那是音乐最重要的部分。例如我们的Rhea唱头放大器,重量就将近20公斤。不是别的,就重在电源。」这又是Jim White设计的重点——充沛甚至超额的电源供应。

「很多厂商都会跨足生产,让产品线不仅包罗讯源、扩大机等电子产品,还推出自家喇叭,你也有此计画吗?」「不,绝不会,你就这么告诉大家,我不会这么做!」Jim斩钉截铁地回答。「我认为电子产品与喇叭是完全不同的两个领域,我不认为有人能同时精通二者,或许真的有人会,但我绝不碰。我只做我擅长的。」

最后,Jim也大方地向我透露,明年Aesthetix会推出一台综合扩大机,快的话,在年初就看的到。计画已经进行的差不多了,但还不能定案,因为每一个产品都像是他的孩子一样,他要悉心规划,直到真正满意了,才能对外推出。因此,我们都要再等一等。

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